苹果收购了自动驾驶明星公司,却是业内的坏消息?

一家明星自动驾驶创业公司被苹果收购,这本应该是一件好事。

今天,苹果公司向 Reuters 和 The Verge 等多家媒体证实,它已经收购了自动驾驶创业公司 Drive.ai,购买价格未披露。但更多的消息表明,这场「收购」并不值得行业乐观。

据悉,苹果只收购了数十名 Drive.ai 工程师,购买了 Drive.ai 的自动驾驶汽车和一些其他资产。而同一天,据《旧金山纪事报》报道,总部位于加利福尼亚州山景城的 Drive.ai 向一家州政府机构发出通知,表明其打算永久关闭并解雇 90 名员工。据媒体The Information今年早些时候报道,这家创业公司至少从 2 月份就开始寻求收购。

有多家潜在收购者谈判,最终苹果公司「赢了」。据媒体 Axios 的消息人士称,Drive.ai 在过去两周内就已经停止了运营。于是行业内更准确地评论了这条新闻:

1、「苹果公司在自动驾驶的创业公司 Drive.ai 死亡的前几天收购了它。」

2、「这项收购确认了苹果没有放弃自动驾驶项目。」

Drive.ai 的结局令人唏嘘,一夜之间,一家一度估值达到 2 亿美元的自驾车创业公司,以被小规模收购、裁员和关门告终。

这也正反映了目前许多自动驾驶的初创公司正面临着的一条岔路:出售或「疯狂」融资。这让资金成为了自动驾驶创业公司的命脉,但同样处于资金的襁褓中,自动驾驶这样的硬核技术反倒会被催化得更加易碎。

明星公司 Drive.ai 的陨落

2015 年 Drive.ai 由人工智能专家吴恩达所带领的斯坦福大学人工智能实验室的 8 名人工智能研究员共同创立。Drive.ai 主要方向是通过使用深度学习来打造一系列硬件设备将普通汽车改装为无人驾驶汽车,实现 L4 级别的自动驾驶。

Drive.ai 创始团队 | 来源 Drive.ai

即便当时针对 Drive.ai 过多地使用「深度学习」的路线,多数业内认识认为过于激进,但它并没有阻碍 Drive.ai 的快速成长。

2017 年 2 月 15 日,Drive.ai 发布了一段雨夜测试视频,视频显示 Drive.ai 开发的自动驾驶汽车顺利穿过山景城街道。同年 6 月,吴恩达也正式宣布加入 Drive.ai 的董事会,参与实际运营。

Drive.ai提供了适用于普通车辆自动操作的套件 | 来源 Drive.ai

直到 2017 年 9 月,由亚洲最大的共享出行公司之一的 Grab 领投了新一轮融资,当时,Drive.ai 表示计划在新加坡开设办事处并在那里提供服务。至此,Drive.ai 已经完成了 5 轮总额 7700 万美元的融资,估值达到 2 亿美元。其中不乏多家知名投资机构和企业,包括 GGV 资本、New Enterprise Associates、英伟达、Grab 等。

一辆 Drive.ai 汽车在路上 | 来源 Drive.ai

同一个月,Drive.ai 联合创始人兼总裁 Carol Reiley 公布说,「Drive.ai 和 Lyft 将共同把自动驾驶汽车带来湾区。」此时 Drive.ai 开始逐步探索商业化落地。

没等来 Lyft 的消息,在 2018 年 7 月,我们却看到了 Drive.ai 全新改装的橘红色自动驾驶汽车出现在得克萨斯州的新闻。车辆周围四个用于向行人传达信息的外部 LED 屏幕成为了它最引人注目的特点。

汽车的外部 LED 屏幕 | 来源 Drive.ai

但就在这之后,Drive.ai 被爆出创始 CEO Sameep Tandon 离职,吴恩达在百度的老部下 Bijit Halder 接任新 CEO。

此后 Drive.ai 依旧按部就班地落地自动驾驶服务。2018 年 10 月 20 日,Drive.ai 的三辆自动驾驶汽车试点服务正式落地得克萨斯州阿灵顿市(Arlington),成为了得州首个真正意义上面向公众开放的自动驾驶乘车服务。

在德克萨斯州弗里斯科的一辆 Drive.ai 班车 | 来源 Drive.ai

就在这样逐步落地尝试的过程中,Drive.ai 的融资却迟迟没有进展,这让它仿佛突然失去了机会。今年 2 月,The Information 曝出 Drive.ai 正在寻找潜在买家。其后不久,包括联合创始人王弢在内的高管开始离职。

如果还能继续融资,我相信 Drive.ai 并不会妥协苹果的小规模「收购」,但也许在资本看来相信与不相信也许只有一念之差。很多人认为深度学习可以帮助任何公司打造出全自动驾驶汽车,但这并非现实。

人员曾达到 120 人左右的 Drive.ai | 来源 Drive.ai 官网

出售,还是疯狂融资?

这是目前许多自动驾驶的初创公司都面临着的一条岔路选择:出售或「疯狂」融资。

比 Drive.ai 成立早两年的 Cruise Automation 和 nuTonomy 分别于 2016 年和 2017 年以数亿美元的价格出售,更疯狂的是成立了 3 个月的 Argo AI 被福特以 10 亿美元的大手笔投资同时收购多数股权。

nuTonomy 自动驾驶汽车在测试 | 来源 nuTonomy

另一方面,就在今年二月由自动驾驶汽车先驱克里斯·厄姆森(Chris Urmson)领导的 Aurora Innovation 宣布从红杉资本和亚马逊等投资者中获得 5.3 亿美元的融资。几乎同时,软银(Softbank)宣布向位于山景城的自动驾驶初创公司 Nuro.ai 投资 9.4 亿美元,直接将 Nuro 的估值推到了 27 亿美元。

作为正在受到行业浪潮冲击的创业公司,面对老牌车企与互联网巨头公司的步步紧逼,他们需要的可能是一个细分垂直领域的商业化答卷,而不再是一个野心巨大的目标。对于需要「根本性突破」或者说终局清晰的无人驾驶汽车来说,所有公司都在路上时,它便不再是一个硬核技术的攻坚战,它更像是一场争夺资源的持久战。如果不想被并入更大的「雪球」,那么拉拢更多的资本,让自己的雪球越来越大就势在必行。

摆在自动驾驶创业公司面前的使命,是必须找到自己独特的道路,创造更多的商业落地机会,从而为自己提供向前滚动「势能」。

本文作者:王训魁

责任编辑:克里斯

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